新小行星躲在太陽光內 「交錯地球軌道」可能相撞引發百萬年滅絕

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國際天文學家團隊今天(1日)宣布發現一顆躲在太陽光下、軌道與地球軌道交錯的大型小行星,在遙遠的未來有些微機率可能撞上地球,引發數百萬年來前所未見的滅絕事件。

法新社報導,這顆直徑約1.5公里的小行星稱為2022 AP7,是在因為太陽光而難以偵測到物體的區域發現。

天文學家是使用智利布蘭科望遠鏡(Victor M. Blanco Telescope)上的高科技儀器,發現2022 AP7和另兩顆近地小行星。布蘭科望遠鏡原本是用來研究暗物質。

美國卡內基科學研究所(Carnegie Institution for Science)天文學家、研究報告主要執筆人謝柏德(Scott Sheppard)說:「2022 AP7會越過地球軌道,因此是潛在危險小行星,但在目前或未來任何時刻,其運行的軌跡都不會與地球相撞。」

跟其他會繞著軌道運行的物體一樣,2022 AP7可能構成的威脅,來自於軌跡將受到各種不同重力牽引而緩慢修正,最主要是行星的重力,因此很難對非常遙遠的未來做出預測。

福斯廣播公司(Fox Broadcasting Co.)的Fox 10電視台報導,謝柏德說,2022 AP7的大小約略是4棟紐約帝國大廈(Empire State Building)疊起來。

▲ 離我們32.7光年的「超級地球」! 科學家:持續觀察(圖/達志影像)

▲小行星的與地球軌道交錯。(示意圖/達志影像)

受美國政府資助的國家光學紅外線天文研究實驗室(NOIRLab)表示,這顆新發現的小行星「是過去8年來發現可能對地球造成危險的最大物體」。

繞著目前的軌道運行,2022 AP7要花5年才能繞完太陽1周,最靠近地球的位置依舊距離數百萬公里遠。

因此,2022 AP7撞上地球的風險很小,但謝柏德說,如果撞上地球,如同我們所知,這種體積的小行星「將對地球生命造成毀滅性衝擊」。他解釋,揚起的塵土將產生嚴重的冷卻效應,「在地球引發數百萬年來前所未見的滅絕事件」。

他的團隊研究結果發布於「天文期刊」(The Astronomical Journal)。另兩顆小行星不會對地球構成風險,但其中一顆是目前發現最靠近太陽的小行星。